Aquest professor d’UT pot netejar l’espai exterior? – Texas Monthly


És possible que no mireu l’anell al nas de Moriba Jah, les arracades penjants, les mànigues dels tatuatges, les ulleres de sol amb tinta de l’arc de Sant Martí o les selfies sense camisa a Twitter que mostren el cos d’un corredor esquinçat, i penseu: això sembla un home a qui li encanta enterrar-se en dades. “No sóc un acadèmic tradicional per cap mena d’imaginació”, em va dir Jah al pati d’un gastropub francès just abans de l’Acció de Gràcies, prenent una copa de xampany a la tarda. “Salut.”

Jah és un professor associat i astrodinàmic de la Universitat de Texas a Austin que estudia els moviments de la quantitat cada cop més creixent de deixalles a l’òrbita de la Terra i les amenaces que representen els residus per als satèl·lits i els astronautes. Dit més senzillament: Jah és un expert en escombraries espacials. De fet, ho és el expert en escombraries espacials, després d’haver estat contractat recentment pel cofundador d’Apple Steve Wozniak per exercir de consultor espacial en cap d’una empresa anomenada Corsarique s’ha compromès a crear un “Google Maps de l’espai” que detallarà els milions d’objectes que xiulen perillosament al voltant de la Terra.

Entre mossegades d’un plat petit de pell de pollastre (pell de pollastre), Jah va recordar una experiència que va tenir fa sis anys que el va convertir en una mena d’evangelista per la causa de la neteja de l’espai exterior. En un viatge a Anchorage, Alaska, amb el seu fill el 2015, Jah va dir que es va despertar un matí, “i vaig sentir una presència al meu voltant. Aquesta presència se sentia molt antiga, i una onada de tristesa bàsicament em va córrer, i en la meva ment, vaig poder veure la història humana des de fa eons fins ara. Aquesta història va començar amb una gestió responsable de la Terra i va acabar amb negligència. Jah va tornar a Maui, on vivia des del 2006, rastrejant les amenaces als satèl·lits militars per al Departament de Defensa, i va començar a referir-se a si mateix com un “ambientalista espacial”. Va començar a fer discursos i Xerrades TED per difondre els perills de les escombraries que hem deixat fora de la nostra atmosfera.

No és sorprenent, doncs, que Jah va quedar desconcertat per la decisió de Rússia de disparar un míssil contra un dels seus propis satèl·lits a mitjans de novembre, un acte que va crear centenars de milers de petits trossos i va provocar pors sobre la seguretat de la tripulació de l’Estació Espacial Internacional com a estació. va passar pel camp de runes resultant a més de 17.000 milles per hora. “És una mica boig i és evident que els russos ho saben millor”, va dir Jah, de cinquanta anys, amb una intensitat a foc lent. “El nombre d’objectes no rastrejables que són perillosos ha augmentat. No hi ha res més que un perjudici per a l’ecosistema de l’òrbita propera a la Terra com a resultat de l’explosió de coses”. Més brossa espacial era dolenta, i punt, una noció que el públic comença a entendre amb cada alarmant notícies.

Com qualsevol que hagi pogut comprovar el seu compte de Twitter podria suposar, Jah va arribar al seu camp per un camí poc convencional. Nascut a San Francisco el 1971 de mare haitiana i pare de Sierra Leone, Jah va passar els seus anys de formació a Veneçuela abans de tornar als Estats Units, on es va allistar a la Força Aèria i va acabar vigilant llocs d’armes nuclears a Montana. Allà, durant els seus torns de nit, veia punts de llum travessant el cel i es preguntava: “Què dimonis va ser això?”

Però no va ser fins aquell viatge a Anchorage que la seva observació es va convertir en una missió. Quan va començar a donar xerrades TED sobre el tema, va dir que la reacció general va ser: “Qui és aquest tipus? Ambientalisme espacial, què?

Moriba Jah
Moriba JahPicture Alliance per a DLD/Hubert Burda Media via AP

En aquest punt, però, ja estava acostumat a l’estatus de foraster. En una xerrada de TEDx del 2016, portava una jaqueta d’estil militar amb botons brillants i brodats de corda blanca i va començar la presentació amb la frase: “No, nosaltres [astrodynamicists] no tots porten el que porto ara mateix”. I el 2017, quan va arribar per primera vegada a UT-Austin per treballar al famós Institut Oden d’Enginyeria i Ciències Computacionals (i on va ser el primer professor d’enginyeria aeroespacial negra de la universitat), va utilitzar el pensament no convencional i els diners inicials del govern per crear AstriaGraphel primer base de dades crowdsourced que rastreja objectes espacials i prediu les seves trajectòries.

AstriaGraph controla la ubicació, la velocitat, els països d’origen, les mides, les formes i les propietats dels materials dels residus espacials. De manera crucial, els algorismes del programa prediuen el comportament dels objectes. Jah també va treure AstriaGraph molt més enllà de l’astrodinàmica tradicional, observant les observacions dels científics socials i els analistes jurídics per predir quins països podrien posar a l’espai i com també es podrien moure aquestes coses. “Definitivament em sento com si estigués fora d’una extremitat”, va dir. “Crec que la meva perspectiva és una que té mèrit, però crec que és un lloc força solitari per a mi”.

Si els moments de validació són pocs i distants, cada cop són més significatius. El febrer de 2021, Alex Fielding, un enginyer que va començar la seva carrera a Apple i va cofundar Privateer, va trucar a Jah i li va preguntar, segons Jah, “Ei, tens una hora per deixar-me triar el teu cervell? Només vull fer-te moltes preguntes sobre l’espai, la consciència de la situació i totes aquestes coses”. Els dos es van conèixer per telèfon durant una hora, i uns mesos després, Fielding va tornar a trucar per dir-li que ell i Wozniak volien que Jah proporcionés direcció tècnica i contractés empleats per a Privateer, que en aquell moment estava operant en “mode sigil”. i desconegut per a la majoria.

El pla de Privateer és acumular les lectures més precises sobre les deixalles espacials mitjançant la compra d’algunes dades, la col·laboració d’altres dades i el llançament de la flota de satèl·lits de la companyia. Jah va anomenar Privateer una “plataforma d’intel·ligència de decisions” que ajudarà les persones que posen les coses en òrbita a fer-ho de manera més responsable. Algunes de les seves dades seran gratuïtes per a la investigació, però en última instància, Privateer preveu beneficis d’empreses que es poden permetre pagar per la informació.

Podríeu pensar que qualsevol persona amb un satèl·lit tindria interès en fer volar objectes que podrien danyar els seus costosos equips i eliminar els serveis de transmissió de telèfons mòbils o de televisió. Però els residus encara no estan eliminant components a un ritme alarmant, i moltes empreses accepten el risc en lloc de pagar per netejar les escombraries espacials. Jah em va dir que això podria canviar amb el temps.

El primer satèl·lit de Privateer es llançarà a principis de l’any que ve, amb satèl·lits addicionals per venir. L’esperança de Jah és que el seguiment es tradueixi en lleis de salvament per a l’espai, com recompenses per a la neteja. Però això només és a curt termini. Mirant més al futur, si els viatges espacials esdevenen crucials per a la supervivència de la humanitat, escapar de la nostra pròpia òrbita requeriria que no ens destrossem a trossos pel que podria convertir-se en una capa impenetrable de runes si no es neteja.

“Si no hem descobert com prosperar al voltant d’una altra estrella, aleshores la història de la humanitat acaba en aquest moment. Per tant, per a mi, és fonamental que trobem una manera d’explorar altres sistemes solars”, va dir Jah, netejant les molles de la punta dels dits mentre es preparava per sortir del restaurant. Encara que espera que no portem amb nosaltres, quan ho fem, les nostres nocions massa típiques dels recursos naturals com a d’un sol ús. “Si portem la nostra mentalitat actual, que és molt viral i autodestructiva, no vull que això s’estengui per l’univers”.