‘Defensa planetària’: la NASA apunta a un asteroide en col·lisió espacial | Notícies espacials


Després que la NASA enfonsi deliberadament una nau espacial de la mida d’un cotxe contra un asteroide la setmana vinent, correspondrà a la missió Hera de l’Agència Espacial Europea investigar l'”escena del crim” i descobrir els secrets d’aquestes roques espacials potencialment devastadores.

La prova de redirecció d’asteroides dobles (DART) de la NASA té com a objectiu xocar amb la lluna d’asteroides Dimorphos dilluns a la nit, amb l’esperança d’alterar-ne lleugerament la trajectòria, la primera vegada que s’intenta una operació d’aquest tipus.

Tot i que Dimorphos es troba a 11 milions de quilòmetres (6,8 milions de milles) de distància i no suposa cap amenaça per a la Terra, la missió és una prova per si algun dia el món necessita desviar un asteroide de cap al nostre camí.

Astrònoms d’arreu del món observaran l’impacte de DART i el seu efecte es seguirà de prop per veure si la missió ha superat la prova.

La missió Hera de l’Agència Espacial Europea, que porta el nom de l’antiga reina grega dels déus, seguirà els seus passos.

La nau espacial Hera està previst que es llanci l’octubre de 2024, amb l’objectiu d’arribar a Dimorphos l’any 2026 per mesurar l’impacte exacte que va tenir DART sobre l’asteroide.

Els científics no només estan emocionats de veure el cràter de DART, sinó també d’explorar un objecte molt fora d’aquest món.

‘Un món nou’

Dimorphos, que orbita un asteroide més gran Didymos mentre es mouen junts per l’espai, no només ofereix una “oportunitat de prova perfecta per a un experiment de defensa planetària, sinó que també és un entorn completament nou”, va dir el gerent de la missió d’Hera, Ian Carnelli.

Hera es carregarà amb càmeres, espectròmetres, radars i fins i tot nanosatèl·lits de la mida d’una torradora per mesurar la forma, la massa, la composició química i molt més de l’asteroide.

Bhavya Lal de la NASA va dir que era molt important entendre la mida i la composició d’aquests asteroides.

“Si un asteroide està format per, per exemple, grava solta, les aproximacions per interrompre’l poden ser diferents que si fos metall o algun altre tipus de roca”, va dir al Congrés Astronàutic Internacional a París aquesta setmana.

Se sap tan poc sobre Dimorphos que dilluns els científics descobriran “un nou món” al mateix temps que el públic, va dir l’investigador principal de la missió Hera, Patrick Michel.

“Els asteroides no són roques espacials avorrides; són molt emocionants perquè tenen una gran diversitat” en mida, forma i composició, va dir Michel.

Com que tenen una gravetat baixa en comparació amb la Terra, la matèria allà podria comportar-se de manera completament diferent del que s’esperava. “A menys que toqueu la superfície, no podeu conèixer la resposta mecànica”, va dir.

“Es va comportar gairebé com un fluid”

Per exemple, quan l’any 2019 una sonda japonesa va llançar un petit explosiu prop de la superfície de l’asteroide Ryugu, s’esperava que fes un cràter de dos o tres metres. En canvi, va fer volar un forat de 50 metres.

“No hi va haver resistència”, va dir Michel. “La superfície es va comportar gairebé com un fluid [rather than solid rock]. Què estrany és això?”

Una de les maneres en què la missió Hera provarà Dimorphos serà aterrar un nano-satèl·lit a la seva superfície, en part per veure quant rebota.

Els sistemes binaris com Dimorphos i Didymos representen al voltant del 15 per cent dels asteroides coneguts, però encara no s’han explorat.

Amb un diàmetre de només 160 metres, al voltant de la mida de la Gran Piràmide de Gizeh, Dimorphos també serà l’asteroide més petit que s’hagi estudiat mai.

Aprendre sobre l’impacte del DART no només és important per a la defensa planetària, va dir Michel, sinó també per entendre la història del nostre sistema solar, on la majoria dels cossos còsmics es van formar a través de col·lisions i ara estan plens de cràters.

És aquí on DART i Hera podrien il·luminar no només el futur sinó el passat.

Aquesta imatge generada per ordinador mostra l’impacte del projectil DART sobre el sistema d’asteroides binari Didymos [European Space Agency via AFP]