Els científics poden detectar ous de gambes des de l’espai | Innovació


Artemia_salina_4.jpg

Les gambes de salmorra i els ous de gambes de salmorra són molt petits. Però analitzant la llum que reflecteixen, els científics ara poden identificar-ne agregacions des de l’espai.
Hans Hillewaert – Viquipèdia, l’enciclopèdia lliure

S’ha tornat una mica tòpic dir amb sorpresa que alguna cosa —un incendi forestal, la Gran Barrera de Corall, un vaixell que bloqueja el canal de Suez— es pot veure des de l’espai. Però de tant en tant, els científics aconsegueixen detectar alguna cosa des de l’espai que realment és sorprenent. Cas concret: l’oceanògraf òptic de la Universitat del Sud de Florida, Chuanmin Hu, i els seus col·legues, han desenvolupat maneres de detectar agregacions de petits objectes flotants, com ara ous de gambes, algues i posta d’arengada, des de l’espai. I no només poden trobar aquestes masses flotants, sinó que us poden dir quina és quina.

Hu i el seu equip no poden apropar prou una imatge de satèl·lit com per fer-ho veure un ou de gambes de la manera que podríeu mirar la imatge i dir: “Això és un ou de gambes!” Llavors, com poden notar la diferència?

La clau per identificar els objectes, diu Hu, és que “cada matèria flotant té la seva empremta digital”.

Diferents objectes, fets de diferents materials, reflecteixen les longituds d’ona característiques de la llum—Patrons que els científics poden llegir amb instruments multiespectrals muntats en satèl·lits. L’ús d’aquests patrons per identificar substàncies es coneix com espectroscòpia. La tècnica és comuna als laboratoris i els científics del camp de la teledetecció en ràpida evolució l’estan traslladant a l’anàlisi per satèl·lit.

Hu i el seu equip, juntament amb científics de tot el món, estan construint una base de coneixement de com són els diferents objectes i materials des de l’espai. D’aquesta manera, quan es troben amb un objecte flotant desconegut en una imatge de satèl·lit, poden mirar per veure si les longituds d’ona que reflecteix coincideixen amb qualsevol cosa que s’hagi analitzat abans.

De vegades, Hu i els seus col·legues només poden especular sobre la identitat de la matèria flotant fins que tenen l’oportunitat de fer una ullada de prop. Un viatge al Gran Llac Salat d’Utah, per exemple, va confirmar la seva sospita que les taques blanques filamentoses que havien vist a les imatges de satèl·lit eren acumulacions massives de ous de gamba salmorra. Durant l’últim any, l’equip de Hu també ha publicat un mètode per identificar-lo posta d’arengadai estan intentant identificar-los moc de mar—les pel·lícules repugnants del moc del fitoplàncton que va afectar Turquia l’estiu passat.

Però també hi ha un problema urgent que els científics esperen que la teledetecció pugui abordar: les grans quantitats de plàstic que estan obstruint els oceans.

“La idea principal és crear un algorisme que pugui detectar les escombraries de plàstic”, diu Konstantinos Topouzelis, científic ambiental de la Universitat de l’Egeu a Grècia. “Per tant, els esforços de neteja es poden guiar”.

Però identificar el plàstic de l’espai comporta reptes. D’una banda, hi ha molts tipus de plàstics, i alguns es barregen amb l’aigua que l’envolta. El plàstic també s’agrega i es dispersa ràpidament. I tot i que algunes agregacions són enormes, com ara el gran pegat d’escombraries del Pacífic, moltes són petites i difícils de distingir a les imatges.

Durant els darrers anys, Topouzelis i els seus alumnes ho han estat desplegament i anàlisi d’objectius, com bosses de compres i xarxes de pesca, fetes de diversos materials plàstics. Les signatures espectrals d’aquests plàstics coneguts donen als investigadors un punt de partida quan es pregunten si els remolins i els swooshes d’altres imatges de satèl·lit podrien ser plàstics.

L’oceanògrafa Katerina Kikaki, de la Universitat Tècnica Nacional d’Atenes a Grècia, està adoptant un enfocament diferent. Ella i els seus col·legues han explorat set anys de publicacions científiques, registres de científics ciutadans i informes de mitjans per trobar exemples de contaminació per plàstic. Recentment han publicat a base de dades d’imatges de satèl·lit que corresponen a aquestes conegudes acumulacions de plàstic. “El nostre conjunt de dades pot permetre a la comunitat explorar el comportament espectral dels residus plàstics”, diu Kikaki.

Els estudis de Kikaki i Topouzelis són exemples de veritat terrestre: anàlisis d’objectes coneguts que ajuden a confirmar si les avaluacions remotes són precises.

Tenir els ulls a terra pot ajudar realment a impulsar el camp. Només mirant les observacions per satèl·lit, “la meva visió s’ha reduït”, diu Hu. “Pot reflexionar-hi [a satellite image] durant setmanes o mesos”. Però si un capità d’embarcació tuiteja una imatge de moc de mar juntament amb alguna informació geogràfica, això pot estalviar molt de temps a Hu.

Així que si esteu a l’aigua i us atureu a apreciar un slime misteriós, poseu-lo a les xarxes socials! Un oceanògraf òptic pot estar mirant una imatge de la mateixa regió, preguntant-se què hi ha allà fora.

Aquest article és de la revista Hakai, una publicació en línia sobre ciència i societat als ecosistemes costaners. Llegeix més històries com aquesta a hakaimagazine.com.

Històries relacionades de la revista Hakai:

Els satèl·lits detecten balenes encallades des de l’espai

D’acord, Google, cartografiam una mica de fang