Gareth Southgate està lluitant una batalla sense parar amb la il·lusió anglesa | Anglaterra


Wvingui a la presa de comptes. L’esport global ha passat gran part dels últims dos anys en un estat de jet lag, esgotat per bombolles i tallafocs, per dates que no són realment dates, esdeveniments que semblen tenir lloc en una línia de temps equivocada. Bé, aquí ve la peça central: Qatar 2022, el no negociable, el punt fix al voltant del qual ha girat aquest estat de flux.

Comproveu el rellotge a la butxaca, encara està configurat a l’hora estàndard del torneig, i en realitat és abril. La Copa del Món és – tripulació de cabina, seients per a l’aterratge – a menys de dos mesos. I l’entrada comença aquesta setmana amb una ronda de partits de la Lliga de les Nacions, primers passos cap a una final a Doha el 18 de desembre. Al final de la qual, amb els ulls vermells i nerviosa, la temporada és lliure de tornar a ensopegar amb les arribades i directament a la llista de partits de Nadal.

Per a Anglaterra, aquesta carrera comença divendres contra Itàlia a Milà, seguida de la visita d’Alemanya a Wembley tres dies després. És una doble capçalera d’aspecte deliciós i una perspectiva inusualment urgent en dos fronts. En primer lloc, com l’última oportunitat per resoldre qüestions de personal i tàctiques abans d’un Mundial que molta gent, o almenys molts anglesos, semblen pensar que l’equip de Gareth Southgate hauria d’estar entre els favorits per guanyar.

I en segon lloc, aquest és l’inici d’un compte més ampli per a l’edat de Gareth. Ja fa sis anys, allargats al voltant de dos tornejos, un d’aquells de plàstic i plaga que va començar amb un caramel i va acabar amb una ressaca tòxica.

En aquell temps el Anglaterra l’equip s’ha reimaginat, sobredimensionat i elevat a pics d’assoliments (no trofeus) sense precedents; però també perseguit per una estranya sensació de ràbia i insatisfacció. Les properes 12 setmanes potser decidiran de quina manera anirà aquesta cosa. Southgate ha dit que no superarà la seva benvinguda. I sempre és una mica més tard del que penses.

En aquest moment, és hora de treure la pols a algunes preguntes tranquil·litzadores i familiars. Principalment, és bona Anglaterra? Què hem d’esperar raonablement (aquesta paraula és clau) d’aquest equip? I fins a quin punt és distret el soroll (perquè sempre hi ha soroll) al voltant?

Com sempre les respostes estan relacionades. Dimarts al matí, una emissora nacional de ràdio preguntava si alguna cosa menys que guanyar la Copa del Món s’hauria de considerar un fracàs per a Anglaterra, que ha guanyat un torneig en 72 anys d’intentar-ho. Hmm. Bona pregunta. Anem a desglossar-lo, ho farem.

Anglaterra és capaç d’arribar a quarts de final, amb una bonificació més que això. Però hauran de passar dues coses. En primer lloc, han de matar el soroll ambiental. I aquest és almenys un territori familiar. En molts aspectes, l’època de Southgate s’ha definit per la batalla incessant amb la il·lusió anglesa, l’excepcionalisme anglès, l’autosabotatge de les expectatives angleses poc realistes.

Bobby Moore aixeca la Copa del Món el 1966: l'única victòria d'Anglaterra al torneig en 72 anys d'intencions.
Bobby Moore aixeca la Copa del Món el 1966: l’única victòria d’Anglaterra al torneig en 72 anys d’intencions. Fotografia: PA Images

Ha guanyat aquesta batalla una vegada utilitzant el seu truc més net, la capacitat de convertir les debilitats en fortaleses. Això és cert a nivell tàctic. L’Anglaterra que va heretar no va poder mantenir la pilota i va ser dèbil en defensa central. Solució: jugar set jugadors defensius, mantenir la pilota profundament en aquesta gropa, tornar-se impenetrable.

El mateix s’ha aconseguit, de manera més significativa, en l’àmbit dels sentiments, les vibracions, l’energia. L’Anglaterra que va heretar també era arrogant i fràgil. Quan va arribar Rússia 2018, tenia un equip definit per la seva humilitat performativa i galvanitzadora. Som els més humils. Mira la nostra humilitat i tremola, perquè som Anglaterra, realment excepcionals en la nostra falta d’excepcionalitat. Ha funcionat. Els jugadors no van sentir cap pressió. El país va acceptar triomfalment la seva manca de triomfalisme.

La il·lusió anglesa també es va posar al dia amb això. El pensament sembla ser: com que ara som força bons hem de ser, per descomptat, els millors. L’èxit dels altres és una aberració, una sortida d’algun estat de gràcia artúric. Així que el fet que Anglaterra tingui bons jugadors s’ha traduït en “una mà imparable de talent daurat”. El rar èxit d’arribar a la final de l’Eurocopa 2020 s’ha convertit en el fracàs inexcusable de no guanyar la final de l’Eurocopa 2020.

Com sempre, això torna a qüestions d’escala. Anglaterra és capaç de vèncer Itàlia i Alemanya. Però també són la part inferior del seu grup de la Lliga de Nacions sense un gol de joc obert. Al mateix temps, la idea d’una collita de talent generacional, l’enveja de tota Europa, no s’aixeca. Harry Kane és el millor jugador d’Anglaterra, els cinc primers del món en la seva posició, però amb una bretxa a l’elit de Mbappé-Lewandowski. Raheem Sterling, la segona arma d’atac més eficaç de Southgate, va deixar el Manchester City per començar més.

Cap dels porters d’Anglaterra juga a la Lliga de Campions. Phil Foden i Bukayo Saka són bons jugadors joves, però és poc probable que inspirin sentiments de terror total en països que tenen la seva pròpia mà àmplia d’atacants talentosos. Quins altres equips internacionals d’elit estarien considerant Harry Maguire i Luke Shaw com a titular?

A més, en un cop impressionant per a la psique nacional, existeixen altres nacions. La lluita per processar-ho és en molts aspectes el camp de batalla definitiu del futbol anglès i, de fet, de la cultura anglesa en general. Hi ha equips que només semblen un nivell superior. El Brasil ha perdut una vegada des de principis del 2020. França i Alemanya són forts. Anglaterra esperaria, amb raó, guanyar a Bèlgica o Portugal o Espanya o Argentina?

Hi ha un element ad hominem en aquesta pèrdua d’escala, una animositat personal darrere de la necessitat de rebaixar els sòlids assoliments de Southgate com a entrenador d’Anglaterra. A molts simplement no els agrada la seva política, les seves maneres, la seva precaució tàctica. Però Southgate té els seus defectes. Hi ha hagut una manca de desenvolupament, la sensació que altres equips han après a combatre el senzill pla de joc d’Anglaterra.

Declan Rice reacciona a la derrota d'Anglaterra a la final de l'Eurocopa 2020.
Declan Rice reacciona a la derrota d’Anglaterra a la final de l’Eurocopa 2020. El rar èxit d’arribar a la final s’ha convertit en el fracàs inexcusable de no guanyar. Fotografia: Tom Jenkins/The Guardian

Cada gran derrota en els seus sis anys… Croàcia, HolandaItàlia (en penals) – ha arribat com a resultat d’haver estat superat i superat al final dels partits per eliminació directa quan, per regla general, guanya el millor mig del camp.

L’únic punt real de l’evolució ha estat la voluntat de començar el més progressista Jude Bellingham. Però Bellingham també té 19 anys. I un fulminant progressiu 4-3-3 va perdre 4-0 davant Hongria última vegada fora.

Sembla gairebé segur que Southgate es retirarà a la seva zona de confort, al futbol de control i detalls. Anglaterra ha de guanyar la setmana vinent, o almenys evitar la derrota, perquè guanyar ha estat difícil. Principalment, necessiten crear energia, sentir-se bé, trobar aquest punt de zel missioner.

Confia en el procés. A aquesta distància, és l’únic que aconseguirem. I val la pena tornar-ho a dir. Anglaterra ha arribat a cinc semifinals en 72 anys, dues d’elles (dos de dos) sota Southgate. Tot i que acabi l’actual viatge amb desfasament horari, aquests èxits es mantindran.