L’investigador ajuda a identificar noves evidències d’habitabilitat a l’oceà de la lluna Enceladus de Saturn


El científic de SwRI ajuda a identificar noves evidències d'habitabilitat a l'oceà d'Enceladus

El científic principal de SwRI, el Dr. Christopher Glein, va contribuir a noves troballes que el fòsfor en forma d’ortofosfat (per exemple, HPO42-) és probable que sigui abundant a l’oceà subsuperficial de la lluna Encèlade de Saturn. Un refresc o oceà alcalí (que conté NaHCO3 i/o Na2CO3) dins d’Enceladus interacciona geoquímicament amb un nucli rocós. El modelatge indica que aquesta interacció afavoreix la dissolució dels minerals de fosfat, fent que l’ortofosfat estigui fàcilment disponible per a la possible vida a l’oceà. Com que el fòsfor és un ingredient essencial per a la vida, aquesta troballa reforça les proves creixents d’habitabilitat dins d’aquesta petita lluna de Saturn. Crèdit: Southwest Research Institute

La recerca de vida extraterrestre s’ha tornat més interessant a mesura que un equip de científics, inclòs el Dr. Christopher Glein del Southwest Research Institute, ha descobert noves evidències d’un element clau per a la vida a l’oceà subsuperficial de la lluna Enceladus de Saturn. El nou modelatge indica que l’oceà d’Enceladus hauria de ser relativament ric en fòsfor dissolt, un ingredient essencial per a la vida.

“Enceladus és un dels principals objectius de la recerca de la humanitat per la vida al nostre sistema solar“, va dir Glein, un dels principals experts en oceanografia extraterrestre. És coautor d’un article a la Actes de l’Acadèmia Nacional de Ciències descrivint aquesta investigació. “En els anys des que la nau espacial Cassini de la NASA va visitar el sistema de Saturn, ens hem deixat impressionar repetidament pels descobriments que les dades recollides van fer possibles”.

La nau espacial Cassini va descobrir l’aigua líquida subterrània d’Enceladus i va analitzar mostres com a plomes de grans de gel i vapor d’aigua va esclatar a l’espai per esquerdes a la superfície gelada de la lluna.

“El que hem après és que el plomall conté gairebé tots els requisits bàsics de la vida tal com la coneixem”, va dir Glein. “Tot i que l’element bioessencial fòsfor encara no s’ha identificat directament, el nostre equip va descobrir proves de la seva disponibilitat a l’oceà sota l’escorça gelada de la lluna”.

Un dels descobriments més profunds ciència planetària durant els últims 25 anys és que els mons amb oceans sota una capa superficial de gel són habituals al nostre sistema solar. Aquests mons inclouen els satèl·lits gelats dels planetes gegants, com Europa, Tità i Enceladus, així com cossos més llunyans com Plutó. Mons com la Terra amb oceans superficials han de residir dins d’un rang estret de distàncies de les seves estrelles hostes per mantenir les temperatures que suporten l’aigua líquida superficial. Els mons oceànics d’aigua interior, tanmateix, poden ocórrer en un rang molt més ampli de distàncies, ampliant molt el nombre de mons habitables que poden existir a tota la galàxia.

“La recerca de l’habitabilitat extraterrestre al sistema solar ha canviat d’enfocament, ja que ara busquem els elements bàsics de la vida, inclosos molècules orgàniquesamoníac, compostos que contenen sofre, així com el energia química necessari per mantenir la vida”, va dir Glein. “El fòsfor presenta un cas interessant perquè treballs anteriors van suggerir que podria ser escàs a l’oceà d’Enceladus, cosa que enfosquiria les perspectives de vida”.

El fòsfor en forma de fosfats és vital per a tota la vida a la Terra. És essencial per a la creació d’ADN i ARN, molècules que transporten energia, membranes cel·lulars, ossos i dents en persones i animals, i fins i tot el microbioma del plàncton del mar.

Els membres de l’equip van realitzar un modelatge termodinàmic i cinètic que simula la geoquímica del fòsfor basant-se en els coneixements de Cassini sobre el sistema oceà-fons marí a Enceladus. En el curs de la seva investigació, van desenvolupar el model geoquímic més detallat fins ara de com els minerals del fons marí es dissolen a l’oceà d’Enceladus i van predir que els minerals de fosfat serien inusualment solubles allà.

“La geoquímica subjacent té una senzillesa elegant que fa que la presència de dissolts fòsfor inevitable, assolir nivells propers o fins i tot superiors als de l’aigua de mar de la Terra moderna”, va dir Glein. “El que això significa per a l’astrobiologia és que podem estar més segurs que abans que l’oceà d’Enceladus és habitable”.

Segons Glein, el següent pas és clar: “Hem de tornar a Enceladus per veure si hi ha un oceà està realment habitada”.


El model teòric suggereix que la salinitat dels oceans d’Enceladus pot ser correcta per mantenir la vida


Més informació:
“S’espera un abundant fòsfor per a la possible vida a l’oceà d’Enceladus”, Actes de l’Acadèmia Nacional de Ciències (2022). DOI: 10.1073/pnas.2201388119

Citació: L’investigador ajuda a identificar noves proves d’habitabilitat a l’oceà de la lluna de Saturn Enceladus (2022, 19 de setembre) recuperada el 23 de setembre de 2022 a https://phys.org/news/2022-09-evidence-habitability-ocean-saturn-moon.html

Aquest document està subjecte a drets d’autor. A part de qualsevol tracte just amb finalitats d’estudis o investigacions privats, no es pot reproduir cap part sense el permís per escrit. El contingut es proporciona només amb finalitats informatives.